¿Impulsa el niquel el campo magnético de la Tierra?

Un estudio teórico del níquel a altas temperaturas y altas presiones sugiere que este metal podría desempeñar un papel crucial en la generación del campo magnético de la Tierra. Esa es la conclusión a la que han llegado Giorgio Sangiovanni (Universidad de Würzburg) y un equipo internacional, que han hecho cálculos que sugieren que la conductividad térmica del níquel es mucho menor que la del hierro en estas condiciones extremas.

Photograph of Giorgio Sangiovanni, Michael Karolak and Andreas Hausoel
Giorgio Sangiovanni, Michael Karolak and Andreas Hausoel

A. Hausoel et al., «Local magnetic moments in iron and nickel at ambient and Earth’s core conditions». Nature Communications, vol. 8, p. 16062, jul. 2017.

El modelo geodinámico expone que el campo magnético de la Tierra está creado por el flujo de hierro líquido en el núcleo externo de la Tierra. Este flujo es impulsado por la convección del calor desde el núcleo interno hasta el manto. Un problema con este modelo es que la conductividad térmica del hierro se prevé que sea muy alta a presiones y temperaturas relevantes – y esto significa que la convección no debe ocurrir.

En comparación con otros metales, el hierro y el níquel son conductores térmicos relativamente pobres en condiciones ambientales normales. A altas presiones y temperaturas, sin embargo, la estructura cristalina del hierro cambia, lo que resulta en un gran aumento en su conductividad térmica. Al realizar cálculos en el Germany’s Leibniz Supercomputing Centre, Sangiovanni y sus colegas han demostrado que es probable que el níquel retenga su estructura cristalina y su mala conductividad térmica a altas presiones y temperaturas.

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