Fósiles marinos para desentrañar el viejo rompecabezas del clima.

Los científicos de la Universidad de Cardiff han arrojado nueva luz sobre el comportamiento climático de la Tierra durante el último período conocido de calentamiento global hace más de 14 millones de años.

Scientists use ancient marine fossils to unravel long-standing climate puzzle - News - Cardiff University
Marine microfossil, foraminifera

Durante el período conocido como el Clima Óptimo del Mioceno Medio las temperaturas globales fueron hasta 3 o 4 grados más cálidas que las temperaturas medias actuales, similares a las estimaciones para 2100. La posición de los continentes era similar a la de hoy y los mares estaban floreciendo con vida. Este período, que ocurrió entre 15 y 17 millones de años atrás, ha dejado perplejos a los geólogos durante décadas, ya que han tratado de explicar la causa inicial del calentamiento global y las condiciones ambientales que existían en la Tierra después.

Ya se sabe que este período de calentamiento global fue acompañado por erupciones volcánicas masivas que cubrieron la mayor parte del actual Noroeste del Pacífico en los EE.UU., llamadas los basaltos de inundación del Río Columbia. Alrededor de la misma época se creó una importante capa de roca rica en petróleo, conocida como la Formación Monterey, a lo largo de la costa de California como resultado del entierro de vida marina rica en carbono.

Hasta ahora los científicos han luchado por armar el rompecabezas y encontrar una explicación viable para el origen del calor y el vínculo entre las erupciones volcánicas y el aumento de las cantidades de entierro de carbono.

Sosdian, S.M., Babila, T.L., Greenop, R. et al. Ocean Carbon Storage across the middle Miocene: a new interpretation for the Monterey Event. Nat Commun 11, 134 (2020). https://doi.org/10.1038/s41467-019-13792-0. DESCARGAR

La Prof. Carrie Lear, la científica principal del estudio y que trabaja en la Escuela de Ciencias de la Tierra y el Océano de la Universidad de Cardiff, dijo: «Nuestro planeta ha sido cálido antes. Podemos usar fósiles antiguos para ayudar a entender cómo funciona el sistema climático durante estos tiempos». En su estudio, publicado en la revista Nature Communications, el equipo utilizó la química de los fósiles marinos extraídos de largos núcleos de sedimentos de los océanos Pacífico, Atlántico e Índico para tomar huellas digitales de la temperatura y los niveles de carbono del agua de mar en la que vivieron las antiguas criaturas durante el clima óptimo del Mioceno medio.

Sus resultados mostraron que las masivas erupciones volcánicas de las basaltos de inundación del Río Columbia liberaron CO2 en la atmósfera y desencadenaron una disminución del pH del océano. Con el aumento de las temperaturas globales como consecuencia de esto, los niveles del mar también se elevaron, inundando grandes áreas de los continentes. Esto creó las condiciones ideales para enterrar grandes cantidades de carbono de las acumulaciones de organismos marinos en los sedimentos, y para transferir el carbono volcánico de la atmósfera al océano durante decenas de miles de años.

«La elevada productividad marina y el enterramiento de carbono ayudaron a eliminar parte del dióxido de carbono de los volcanes y actuaron como una retroalimentación negativa, mitigando algunos, pero no todos, los efectos climáticos asociados con la efusión de CO2 volcánico», dijo el autor principal del estudio, el Dr. Sindia Sosdian, de la Facultad de Ciencias de la Tierra y del Océano de la Universidad de Cardiff. A lo largo de la historia de la Tierra, los grandes episodios de actividad volcánica del pasado se han vinculado a extinciones masivas y a un agotamiento generalizado del oxígeno en los océanos; sin embargo, en el Mioceno medio no se produjo tal suceso.

El coautor del estudio, el Dr. Tali Babila, de la Escuela de Ciencias Oceánicas y de la Tierra de la Universidad de Southampton, añadió: «Durante el Clima Optimo del Mioceno la respuesta de los océanos y el clima fue notablemente similar a la de otras erupciones volcánicas masivas en el registro geológico. Sin embargo, la presencia de la capa de hielo de la Antártida y la relativamente lenta liberación de carbono minimizaron la magnitud del cambio ambiental y las consecuencias asociadas sobre la vida marina durante este evento».

«Gracias a nuestros hallazgos, ahora tenemos una imagen muy clara de lo que sucedía hace más de 14 millones de años y esto cambiará la forma en que los científicos ven este período de calentamiento global», continuó el Dr. Sosdian. «Sabemos que nuestro clima actual se está calentando mucho más rápido que el óptimo climático del Mioceno, por lo que no podremos confiar en estas lentas reacciones naturales para contrarrestar el calentamiento global. Pero esta investigación sigue siendo importante porque nos ayuda a entender cómo funciona nuestro planeta cuando está en modo caliente».


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