Estructuras en las profundidades de la Tierra que pueden indicar depósitos de metales ocultos.

Los geólogos identifican estructuras en las profundidades de la Tierra que pueden indicar depósitos de metales ocultos.

Para que el mundo pueda mantener una economía sostenible y evitar los peores efectos del cambio climático, al menos una industria tendrá que crecer de forma espectacular: la extracción de metales necesaria para crear una amplia infraestructura de producción, almacenamiento, transmisión y uso de energía renovable. El problema es que es probable que la demanda de esos metales supere con creces tanto los depósitos conocidos como la tecnología existente utilizada para encontrar más yacimientos de minerales.

Geologists Identify Deep-Earth Structures That May Signal Hidden Metal Lodes

Ahora, en un nuevo estudio, los científicos han descubierto líneas estructurales anteriormente no reconocidas a 100 millas o más de profundidad en la tierra que parecen señalar la ubicación de gigantescos depósitos de cobre, plomo, zinc y otros metales vitales que se encuentran lo suficientemente cerca de la superficie como para ser explotados, pero demasiado lejos como para ser encontrados con los métodos de exploración actuales. El descubrimiento podría reducir en gran medida las áreas de búsqueda, y reducir la huella de futuras minas, dicen los autores. El estudio ha sido publicado estos días en la revista Nature Geoscience.

Mark J. Hoggard, Karol Czarnota, Fred D. Richards, David L. Huston, A. Lynton Jaques, Sia Ghelichkhan. Global distribution of sediment-hosted metals controlled by craton edge stabilityNature Geoscience, 2020; 13: 504-510 DOI: 10.1038/s41561-020-0593-2

“No podemos alejarnos de estos metales – están en todo, y no vamos a reciclar todo lo que se ha hecho”, dijo el autor principal Mark Hoggard, investigador postdoctoral de la Universidad de Harvard y del Observatorio Terrestre Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia. “Hay una necesidad real de fuentes alternativas”.

El estudio encontró que el 85 por ciento de todos los depósitos de metales base conocidos alojados en sedimentos, y el 100 por ciento de todos los depósitos “gigantes” (aquellos que contienen más de 10 millones de toneladas de metal), yacen sobre líneas profundamente enterradas que rodean el planeta y que marcan los bordes de los antiguos continentes. Específicamente, los depósitos se encuentran a lo largo de los límites donde la litosfera de la Tierra -el rígido revestimiento exterior del planeta, que comprende la corteza y el manto superior- se adelgaza hasta unos 170 kilómetros por debajo de la superficie.

Hasta ahora, todos estos depósitos han sido encontrados más o menos en la superficie, y sus ubicaciones han parecido ser algo aleatorias. La mayoría de los descubrimientos han sido hechos básicamente por geólogos que peinan el suelo y golpean las rocas con sus martillos. Los métodos de exploración geofísica que utilizan la gravedad y otros parámetros para encontrar cuerpos de mineral enterrados han entrado en las últimas décadas, pero los resultados han sido decepcionantes. El nuevo estudio presenta a los geólogos un nuevo mapa del tesoro de alta tecnología que les dice dónde buscar.

Debido a las exigencias de la tecnología moderna y al crecimiento de las poblaciones y las economías, se prevé que la necesidad de metales básicos en los próximos 25 años supere a todos los metales básicos extraídos hasta ahora en la historia de la humanidad. El cobre se utiliza básicamente en todos los cables electrónicos, desde los teléfonos móviles hasta los generadores; el plomo para las células fotovoltaicas, los cables de alta tensión, las baterías y los supercondensadores; y el zinc para las baterías. Muchas minas de metales básicos también producen elementos necesarios más raros, como el cobalto, el iridio y el molibdeno. Un estudio reciente sugiere que, para desarrollar una economía mundial sostenible, entre 2015 y 2050 los vehículos eléctricos de pasajeros deben aumentar de 1,2 millones a 1.000 millones; la capacidad de las baterías, de 0,5 gigavatios hora a 12.000; y la capacidad fotovoltaica, de 223 gigavatios a más de 7.000.

El nuevo estudio comenzó en 2016 en Australia, donde se extrae gran parte del plomo, el zinc y el cobre del mundo. El gobierno financió el trabajo para ver si las minas en la parte norte del continente tenían algo en común. Se basó en el hecho de que en los últimos años, los científicos de todo el mundo han estado utilizando las olas sísmicas para trazar un mapa de la profundidad altamente variable de la litosfera, que se extiende hasta 300 kilómetros en los núcleos de las masas continentales más antiguas y no perturbadas, y se reduce casi a cero bajo las rocas más jóvenes de los fondos oceánicos. A medida que los continentes se han desplazado, colisionado y dividido durante muchos siglos, sus sub-superficies han desarrollado irregularidades litosféricas similares a cicatrices, muchas de las cuales ya han sido cartografiadas.

Los autores del estudio encontraron que las minas australianas más ricas se encuentran claramente a lo largo de la línea donde la gruesa y antigua litosfera se gradúa a 170 kilómetros a medida que se acerca a la costa. Luego expandieron su investigación a unas 2.100 minas alojadas en sedimentos en todo el mundo, y encontraron un patrón idéntico. Algunos de los límites de 170 kilómetros se encuentran cerca de las actuales costas, pero muchos están anidados en lo profundo de los continentes, habiéndose formado en varios puntos en el pasado distante cuando los continentes tenían diferentes formas. Algunos tienen hasta 2.000 millones de años de antigüedad.

El mapa de los científicos muestra esas zonas en bucle a través de todos los continentes, incluidas las zonas del oeste del Canadá; las costas de Australia, Groenlandia y la Antártida; las regiones occidental, sudoriental y de los Grandes Lagos de los Estados Unidos; y gran parte del Amazonas, el noroeste y el sur de África, el norte de la India y el Asia central. Si bien algunas de las zonas identificadas ya albergan enormes minas, otras están completamente en blanco en el mapa minero.


Materials provided by Earth Institute at Columbia University. Original written by Kevin Krajick. Note: Content may be edited for style and length.

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